L’artiste Bryan Nash Gill, basé au Connecticut, utilise de l’encre pour dessiner les anneaux de croissance de diverses espèces d’arbres.

Cendre, 82 ans

Cèdre rouge de l’Est, 77 ans

Chêne blanc, avec ronce

Ash, 80 ans

Quatre carrés

Quand j’ai téléphoné à Bryan Nash Gill jeudi matin dernier, il revenait d’un cimetière. L’artiste basé à New Hartford, dans le Connecticut, utilise le terme non pas dans son sens traditionnel, mais plutôt pour décrire un bon endroit pour retrouver des arbres abattus.

«J’ai beaucoup de cimetières dans le Connecticut», explique Gill. « Surtout avec ces grosses tempêtes que nous avons eues récemment. À l’heure actuelle, dans l’État, les compagnies d’électricité coupent les arbres à huit pieds de toute ligne électrique. Il y a du bois partout.

Gill récupère les branches mortes et endommagées d’une variété d’arbres indigènes : frêne, chêne, criquet, épicéa, saule, pin et érable, entre autres. «Quand je vais dans ces cimetières, je recherche des bizarreries», dit-il, expliquant que les arbres aux motifs de croissance géniaux produisent les empreintes les plus convaincantes.

Depuis près d’une décennie, Gill rapporte du bois à son atelier. Il scie un bloc de chaque branche et ponce une extrémité jusqu’à ce qu’elle soit lisse. Les branchies carbonisent cette extrémité, de sorte que la douce croissance printanière brûle, laissant derrière elle les anneaux distincts de croissance estivale dure de l’arbre. Il scelle le bois et le recouvre d’encre. Ensuite, il pose une fine feuille de papier de riz japonais sur la section transversale, la frotte avec sa main et décolle le papier pour révéler une impression en relief des cernes de croissance de l’arbre.

Gill se souvient de la toute première impression qu’il a réalisée d’un frêne en 2004. « Quand j’ai réalisé cette impression, ce transfert du bois à l’encre puis au papier », dit-il, « je ne pouvais pas croire à quel point c’était magnifique. Des années plus tard, l’artiste continue d’ouvrir les branches des arbres pour voir quels magnifiques motifs elles contiennent.

En 2012, Gill a publié Gravure sur boisune collection de ses estampes, nommée l’un des meilleurs livres de l’année par le Magazine du New York Times. Ses coupes transversales d’arbres, avec leurs anneaux concentriques, sont hypnotisantes. L’écrivain naturaliste Verlyn Klinkenborg écrit dans la préface du livre : « Dans chaque impression Gill d’une face d’arbre naturelle – la surface poncée et le grain relevé – vous pouvez voir une tendance vers l’abstraction, l’émergence d’un motif pur. Dans leur état presque naturel, en noir et blanc, vous pouvez lire ces impressions comme des taches de Rorschach ou comme des reliefs topographiques de terrains très escarpés.

L’artiste a tenté de dessiner les cernes de croissance des arbres. « On ne peut pas faire mieux que la nature », dit-il.

Gill a grandi dans la même ferme du nord-ouest du Connecticut où il vit et travaille désormais. Selon lui, le plein air a toujours été son terrain de jeu. « Mon frère et moi avons construit des forts et des villages appentis et détourné des cours d’eau afin de créer des cascades et des abris pour les écrevisses que nous avons pêchées », écrit Gill dans le livre. Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires, l’esprit créatif a étudié les beaux-arts à l’Université Tulane de la Nouvelle-Orléans. Il a ensuite obtenu une maîtrise en beaux-arts du California College of Arts and Crafts (maintenant California College of the Arts) à Oakland. « Au cours de mes études supérieures, j’ai conclu que l’art est (ou devrait être) une expérience qui vous rapproche de la compréhension de vous-même par rapport à votre environnement », écrit-il.

En 1998, Gill construit un studio attenant à sa maison. Au départ, il a expérimenté en réalisant des impressions des grains finaux du bois qu’il utilisait : quatre sur quatre, deux sur quatre et huit sur huit. Mais très vite, il s’est tourné vers le bois dans son état plus naturel, intrigué par les bords bancals des tranches qu’il avait vues sur des troncs d’arbres.

«Je suis un peu comme un scientifique ou un dendrologue qui regarde l’intérieur d’un arbre que personne n’a vu», explique Gill. Son œil est attiré par les irrégularités, telles que les trous creusés par les insectes, l’écorce absorbée par le cœur de l’arbre et les excroissances étranges, appelées loupes, formées par des virus. «C’est un processus de découverte», dit-il.

Autrefois, de la même manière, Gill étudiait les anneaux de croissance des carottes qu’il cueillait et coupait dans le jardin de ses parents sur la propriété. « Je suis simplement fasciné par la façon dont les choses évoluent », dit-il. « C’est comme être à nouveau un enfant. »

Gill a réalisé des empreintes de fûts d’arbres mesurant entre un pouce et cinq pieds de diamètre. Selon l’artiste, il est en réalité plus facile de déterminer l’âge d’un arbre à partir de ses empreintes que d’essayer de compter les lignes de croissance individuelles sur le bois lui-même.

« Certaines des choses les plus simples sont les plus complexes », explique Gill. «J’aime ce binaire. C’est très simple, mais il m’a fallu 30 ans pour en arriver là.

Exposition de gravures sur bois
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Plus de 30 estampes originales de Gill seront exposées dans le cadre de « Woodcut », une exposition au Chicago Botanic Garden du 19 janvier au 14 avril 2013.

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