Le jazz, la race et une amitié improbable inspirent le nouveau film sur la navigation dans Jim Crow America

Il était bien après la tombée de la nuit un samedi soir de janvier 1963 lorsque le Don Shirley Trio monta sur scène à Manitowoc, Wisconsin. Le programme des airs du spectacle, du jazz et de la musique classique, a rapporté le journal local, était « brillant et passionnant et chaleureusement accueilli par la grande foule ». Mais son célèbre leader et pianiste, Don Shirley, qui était noir, savait que son accueil était conditionnel. Un panneau haineux était affiché aux limites de la ville de Manitowoc : « N—–, ne laissez pas le soleil se coucher sur vous dans notre ville. »

Lorsque le trio partit pour une autre tournée plus tard cette année-là, Shirley engagea un chauffeur blanc, un videur italo-américain grégaire connu sous le nom de Tony Lip, pour gérer les problèmes qui pourraient survenir dans les « villes au coucher du soleil » du Nord et à l’époque de Jim Crow. Sud. « Mon père disait que c’était presque tous les jours qu’ils se faisaient arrêter parce qu’un homme blanc conduisait un homme noir », se souvient Nick Vallelonga, le fils de Lip, qui a transformé leur voyage en Livre vertun nouveau film qui fait le buzz aux Oscars.

Vallelonga avait 5 ans lorsque son père partit en voyage avec le pianiste. Après leur retour plus d’un an plus tard, les hommes ont vécu leurs vies séparées – Shirley a joué avec succès en Europe et Lip est devenu acteur – mais ils sont restés amis. Enfant, Vallelonga rendait visite à Shirley dans son studio de Manhattan et entendait des histoires sur leur voyage. « C’est un film incroyable », se souvient-il avoir pensé. « Je vais y arriver un jour. » Dans la vingtaine, Vallelonga, acteur et scénariste occasionnel, a interviewé son père et Shirley sur la façon dont ces deux hommes issus d’horizons très différents ont affronté le racisme auquel ils ont été confrontés. Mais Shirley a stipulé qu’il ne voulait pas que l’histoire soit racontée avant sa mort.

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Les deux hommes sont décédés en 2013, et ces conversations, ainsi que les lettres que Lip a écrites à sa femme, constituent la base de Livre vert, qui met en vedette Mahershala Ali dans le rôle de Shirley et Viggo Mortensen dans le rôle de Lip. Le titre fait référence à Le livre vert de l’automobiliste nègreun guide de voyage pour les Afro-Américains publié de 1936 à 1967 qui promettait des « vacances sans aggravation ».

Faire le film plus d’un demi-siècle après les événements qu’il décrit n’a pas étouffé son puissant message sur la nécessité de surmonter les préjugés. Lip « était un produit de son époque. Les Italiens vivaient avec des Italiens. Les Irlandais vivaient avec les Irlandais. Les Afro-Américains vivaient avec des Afro-Américains », explique Vallelonga. Le voyage « a ouvert les yeux de mon père… et a ensuite changé sa façon de traiter les gens ».

Aperçu de la vignette de la vidéo « Le livre vert de l'automobiliste nègre »

Le livre vert de l’automobiliste nègre

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