Un nouveau livre offre un aperçu révélateur de la façon dont l’artiste a créé ses illustrations intimes pour le Saturday Evening Post

Si vous viviez à Arlington, dans le Vermont, dans les années 1940, ou à Stockbridge, dans le Massachusetts, dans les années 1950, il y a de fortes chances que vous ou quelqu’un que vous connaissiez apparaissez sur la couverture du Le message du samedi soir. Les illustrations de couverture de Norman Rockwell, qui capturaient adroitement les images les plus chaleureuses du pays, étaient basées sur les voisins et l’environnement que l’artiste voyait quotidiennement. Il a recruté comme modèles non seulement ses amis et les membres de sa famille, mais aussi des inconnus rencontrés à la banque ou lors d’un match de basket-ball au lycée.

La caméra a joué un rôle essentiel, bien que peu connu, dans la haute fidélité de Rockwell, comme le montre le nouveau livre de Ron Schick, Norman Rockwell : Derrière la caméra, précise-t-il. Schick, qui a eu accès à l’intégralité des archives du Norman Rockwell Museum de Stockbridge (où une exposition complémentaire est présentée jusqu’au 31 mai 2010), a appris que Rockwell avait pour la première fois fait un usage intensif de l’appareil photo en 1935 alors qu’il explorait Hannibal, Missouri, pour un volume illustré de Les aventures de Tom Sawyer. Au début, l’artiste pensait qu’utiliser un appareil photo au lieu d’un crayon était une « triche » et a déclaré qu’il avait « complètement honte » de tracer des détails à partir d’images projetées. Mais la photographie, écrit Schick, « ​​a transformé le travail de Rockwell ; elle a instantanément libéré son esthétique, lui permettant d’exécuter tout ce qu’il envisageait ».

Rockwell choisissait et décorait les décors, sélectionnait les accessoires, équipait et coachait les acteurs et décidait où placer le trépied, bien qu’il laissait généralement le déclenchement du volet à un assistant. Les photographies qui en résultent, dit Schick, « sont comme si les peintures de Rockwell prenaient vie. Vous pouvez explorer les décisions qu’il a prises. C’est comme regarder un film au ralenti de son processus. » L’artiste lui-même apparaît dans certains d’entre eux, agressant et gesticulant pendant qu’il interprétait les rôles (« C’était un jambon », dit Schick), et il n’hésitait pas à frapper du poing pour susciter une expression de surprise de la part de ses sujets.

En 1958, Rockwell a demandé au soldat de l’État du Massachusetts, Richard J. Clemens, 30 ans, qui vivait à quelques portes de l’artiste à Stockbridge (« Le chien de M. Rockwell se promènerait dans mon jardin »), de poser pour un tableau qui deviendrait une illustration de couverture. appelé La fugue.

« On m’a dit de porter mon uniforme au (restaurant) Howard Johnson’s à Pittsfield », se souvient Clemens, aujourd’hui âgé de 81 ans et retraité à Clifton Park, New York. À l’intérieur, il a été présenté à Eddie Locke, 8 ans, dont le père et le frère Clemens connaissaient déjà. Rockwell avait recruté le garçon de l’école primaire locale pour jouer un jeune vagabond courageux.

Pour souligner les maigres possessions du garçon, Rockwell plaça un mouchoir sur un bâton sous le tabouret. Pendant environ une heure, Clemens et Locke sont restés assis aussi immobiles que possible pendant que le maestro ajustait leurs postures (« Gardez un bras tendu ») et leurs expressions (« Regardez par ci et par là »). « J’étais un petit enfant, mais il m’a rendu la tâche facile », explique Locke, 59 ans, paysagiste et ouvrier d’entretien à Great Barrington, Massachusetts. Clarence Barrett, un ami de Rockwell qui travaillait dans un garage local, tenait le comptoir.

Mais quand La fugue paru en couverture du 20 septembre 1958, Message du samedi soir, Barrett avait été remplacé par l’assistant de Rockwell, Don Johnson, qui avait été photographié séparément dans le studio de l’artiste à Stockbridge. Et toute référence à Howard Johnson avait disparu. Lorsque Clemens a demandé pourquoi les 28 parfums de glace du restaurant (indiqués sur le miroir) avaient été remplacés par une liste de plats du jour sur un tableau noir, Rockwell a répondu qu’il « voulait un look plus rural, pour suggérer que le gamin s’était un peu éloigné de ville. C’est le genre de détail qu’il recherchait.

Clemens dit que ses superviseurs de police étaient « très heureux qu’un soldat du Massachusetts ait été choisi pour une couverture de magazine ». En fait, des affiches du tableau furent bientôt accrochées dans les forces de l’ordre à travers le pays. (Pour montrer son appréciation de la force, Rockwell a peint un portrait de Clemens dans sa casquette de soldat d’hiver et l’a donné à la police d’État, qui l’a reproduit comme carte de Noël.)

Locke se souvient également de s’être fait passer pour un garçon attendant l’aiguille du médecin Avant le tirune illustration de Rockwell parue sur le PosteCouverture du 15 mars 1958. La mission exigeait qu’il baisse son pantalon juste assez pour exposer la partie supérieure de ses fesses. « Comme vous pouvez l’imaginer, on m’a taquiné à ce sujet », dit Locke. « J’ai joué au baseball quand j’étais enfant et j’ai lancé. J’ai toujours affirmé que j’avais appris à lancer très tôt. »

Richard B. Woodwardcritique d’art basé à New York, a écrit sur Ansel Adams dans le numéro de novembre Smithsonien.

Quand La fugue paru en couverture du 20 septembre 1958, Message du samedi soirBarrett avait été remplacé par l’assistant de Rockwell, Don Johnson, qui avait été photographié séparément dans le studio de l’artiste.

Norman Rockwell a recruté des voisins de Stockbridge, dont le policier Richard Clemens et Eddie Locke, 8 ans, pour devenir mannequins. La fugue.

Rockwell a passé environ une heure à poser Clemens et Lock (réunis en octobre 2009) pour la caméra. « J’étais un petit enfant, mais il m’a rendu la tâche facile », dit Locke.

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