Inconnus et oubliés de l’histoire, ces peintres des grands paysages américains reçoivent enfin leur dû dans une nouvelle exposition

Lorsque les Américains se sont lancés dans les voyages et le tourisme au milieu du XIXe siècle, l’exploration du vaste paysage qui les entourait a posé des défis particuliers, en particulier pour les femmes, contraintes par les restrictions de comportement et de tenue vestimentaire. Mais cela n’a pas empêché une coterie d’artistes féminines comme Susie M. Barstow, qui non seulement ont gravi les principaux sommets des Adirondacks, des Catskills et des Montagnes Blanches, mais ont également dessiné et peint en cours de route, parfois « au milieu de une tempête de neige aveuglante », selon un récit.

Si vous n’avez jamais entendu parler de Barstow, vous n’êtes pas seul. Les commissaires de « Remember the Ladies : Women of the Hudson River School », une petite exposition dans le nord de l’État de New York qui présente des œuvres de Barstow et de ses acolytes, se sont fixé l’énorme objectif de réécrire un chapitre de l’histoire de l’art américain – pour y inclure ces œuvres. artistes.

Ces femmes se sont aventurées seules ou aux côtés de parents masculins dans la nature, peignant les paysages magnifiques qui ont inspiré le premier mouvement artistique américain. Et comme le démontre amplement l’exposition présentée depuis mai au site historique national Thomas Cole à Catskill, New York, elles ont réalisé des œuvres tout aussi impressionnantes que celles de leurs homologues masculins.

«J’ai été tellement ému par le film d’Harriet Cany Peale Girofle de Kaaterskill», déclare Elizabeth Jacks, directrice du site Cole, qui rend hommage au fondateur de l’école Hudson River. « Quand vous le voyez en personne, on dirait qu’il appartient au Metropolitan Museum of Art. » Ou peut-être d’autres musées. Les commissaires Nancy J. Siegel, professeur d’histoire de l’art à l’Université de Towson dans le Maryland, et Jennifer C. Krieger, associée directrice de Hawthorne Fine Art à New York, ont eu dès le départ des ambitions allant au-delà de monter « la première exposition connue à se concentrer uniquement sur ces femmes. »

Qui sont ces femmes, si longtemps ignorées, que même des experts comme Nancy G. Heller, auteur de Femmes artistes : une histoire illustrée», dont la quatrième édition a été publiée en 2004, n’en fait-elle pas mention ?

Il s’agissait souvent de sœurs, de filles et d’épouses d’artistes masculins plus connus. Harriet Cany Peale, d’abord élève de Rembrandt Peale, devint sa seconde épouse. Sarah Cole était la sœur de Thomas Cole ; sa fille Emily Cole est également présente dans l’exposition. Jane Stuart appelait Gilbert Stuart « père ». Evelina Mount était la nièce de William Sidney Mount, tandis que Julia Hart Beers était la sœur de deux artistes, William Hart et James Hart. D’autres – parmi eux Barstow, Eliza Greatorex et Josephine Walters – n’avaient aucun parent dans le monde de l’art.

Bien que les femmes aient reçu une éducation artistique, être artiste professionnelle au XIXe siècle était l’apanage des hommes. La plupart des académies d’art n’admettaient pas de femmes, pas plus que les clubs qui mettaient en relation artistes et mécènes. Les cours de dessin obligatoires, qui présentaient des modèles nus, étaient interdits à la plupart des femmes. L’une des artistes de l’exposition, Elizabeth Gilbert Jerome, s’est vu interdire de faire de l’art, une activité considérée par certains comme si peu distinguée que lorsqu’elle avait 15 ans, sa belle-mère a brûlé tous ses dessins. Ce n’est qu’à 27 ans que Jérôme peut commencer à étudier le dessin et la peinture.

Paysage Tropical1871, Elisabeth Jérôme.

Paysage1865, Susie M. Barstow.

Vallée de l’Hudson à Croton Point1869, Julie Hart Bières.

L’Hudson vu de la maison d’Henry Villard—Tarrytown—Noël1881, Julie Hart Bières.

Paysage d’été1869, Julie Hart Bières.

Scène boisée1881, Julie Hart Bières.

Colonne antique près de Syracuse, ch. 1848, Sarah Cole.

Ruisseau forestier1895, Charlotte Buell Coman.

Paysage d’automne avec des personnages1871, Edith Wilkinson Cook.

Pont Naturel1884, Joséphine Chamberlin Ellis.

Maison Joseph Chaudlet sur Bloomingdale Road, ch. 1868, Eliza Greatorex.

Sans titre (Clarendon, Vermont ?), 1874, Laura Woodward.

MargueritesMont Evelina.

Sans titre (Paysage avec arbres)Mont Evelina.

Girofle de Kaaterskill1858, Harriet Cany Peale.

Groupe de montagne19ème siècle.

Le coin ombragé19ème siècle.

Entraîneur passant à gué un ruisseau, ch. 1825-1830, Jeanne Stuart.

Intérieur de la forêtMarie Joséphine Walters.

Scène de la rivière HudsonMarie Joséphine Walters.

Plage des champs, ch. Années 1850, Mary Blood Mellen.

Inébranlables, ces femmes talentueuses ont persévéré, parfois avec l’aide et le soutien d’hommes comme Cole et Fitz Henry Lane, qui ont tous deux donné des instructions aux femmes. Certaines femmes de l’époque ont exposé leur travail dans des lieux comme la National Academy of Design, la Pennsylvania Academy of the Fine Arts et la Brooklyn Art Association. Et d’autres, comme Greatorex, devenue veuve très jeune, ont même réussi à subvenir à leurs besoins et à ceux de leurs familles grâce à la vente de leurs œuvres d’art.

Bien que leurs peintures aient été largement exclues de l’histoire de l’art américain, l’exposition présente des œuvres qui reflètent la même sensibilité romantique, le même respect de l’équilibre, de la luminosité et l’amour des paysages pittoresques que ceux d’artistes comme Cole, Asher B. Durand et Frederic Church. « Ces peintures ne sont pas particulièrement féminines ; ils ne sont pas fleuris », dit Jacks. « Si vous entriez dans l’exposition, vous diriez simplement qu’il s’agit d’un groupe de peintures de l’école de l’Hudson River. Ils font partie du mouvement. C’est notre propre problème de ne pas les avoir inclus dans l’histoire de l’école de la rivière Hudson.

Jacks dit que l’émission a été créée après qu’un membre du conseil d’administration et un ancien membre du conseil d’administration du site Cole ont demandé séparément : « Et les femmes ? Elle a contacté Siegel, avec qui elle avait déjà travaillé. Siegel, qui travaillait déjà sur le sujet, a alors appelé Krieger, qui, pensait-elle, saurait quels collectionneurs privés possédaient des œuvres de ces artistes. Krieger, qui s’intéresse notamment à l’histoire de l’art féministe, était ravie : elle avait embauché seule une assistante pour l’aider dans ses recherches dans ce domaine. «Nous l’avions tous conçu séparément, sur une voie parallèle», explique-t-elle.

Selon Jacks, les visiteurs de l’exposition sont émerveillés par la qualité atteinte par des artistes qui ne leur sont absolument pas familiers. « La première question qui nous a été posée est la suivante : « Pourquoi personne n’a-t-il fait cela auparavant ? » Je ne sais pas comment répondre à cela », dit-elle.

L’exposition a cependant suscité une autre réponse souhaitée. Dans l’espoir de créer une exposition plus grande qui pourrait voyager dans d’autres lieux, les conservateurs sont à la recherche de plus d’œuvres. Ils ont déjà ajouté à leur liste d’œuvres potentielles à emprunter et d’artistes à inclure. Parmi les artistes nouveaux chez Krieger figurent Emma Roseloe Sparks Prentice, Margaretta Angelica Peale et Rachel Ramsey Wiles (mère d’Irving Wiles).

L’exposition à Catskill se déroule jusqu’en octobre.

Et puis, une fois les peintures, dessins et photographies restitués à leurs propriétaires, Siegel et Krieger commenceront à travailler sur une tâche plus vaste consistant à garantir que ces femmes fassent partie du récit artistique américain. Pour ajouter ce chapitre, dit Siegel, « il y a encore beaucoup de travail à faire ».

Note de l’éditeur — 29 juillet 2010 : Une version antérieure de cette histoire indiquait que l’exposition « Remember the Ladies » serait transférée au New Britain Museum of American Art. Il n’est plus prévu qu’il soit exposé dans ce musée.

4/5 - (28 votes)