Un photographe rassemble minutieusement les données brutes collectées par le vaisseau spatial pour produire des images aux couleurs parfaites du Soleil, des planètes et de leurs nombreuses lunes.

Au début de son nouveau livre, Chute de la planète, et son exposition du même titre actuellement au siège de l’Association américaine pour l’avancement de la science à Washington, DC, le photographe Michael Benson définit le mot « chute de la planète ». Planetfall, déclare-t-il, est « l’acte ou le fait d’observer une planète après un voyage dans l’espace ».

C’est en réalité l’existence, au cours des 50 dernières années, de vaisseaux spatiaux en orbite autour des planètes de notre système solaire qui a nécessité ce terme. « Chacune de ces machines lointaines suit les traditions instaurées par les grands explorateurs terrestres, mais lorsque sa destination apparaît, nous ne pouvons plus appeler ce moment dramatique « atterrissage » », selon l’exposition. « D’où la « chute des planètes » – le moment de l’arrivée sur d’autres mondes. »

Dans sa dernière série d’images, Benson tente de nous faire sortir de la terre ferme et apportez-nous ce moment impressionnant. Ses 40 photographies à grande échelle, exposées à la galerie d’art AAAS, sont des vues remarquablement nettes des anneaux de Saturne, des lunes en transit, d’un coucher de soleil sur Mars et des éruptions volcaniques sur la lune de Jupiter, Io, entre autres merveilles. Chaque image est en « vraies couleurs », comme le dit Benson.

Pour réaliser ses photographies, Benson commence par parcourir des milliers de données d’images brutes collectées lors de missions menées par la NASA – Cassini, Galileo, MESSENGER, Viking et Voyager, entre autres – et l’Agence spatiale européenne. Il a comparé ce processus à la recherche d’or : les précieuses pépites d’or sont de belles séquences d’images, rarement vues par le public, qu’il peut rassembler en une seule photographie homogène. Il faut parfois des dizaines, voire des centaines d’images brutes pour organiser, comme une mosaïque, une image composite lisible. Ensuite, le rendu de la photographie dans des couleurs réalistes ajoute une autre couche de complexité. Benson décrit le processus dans son livre :

« Pour qu’une image en couleur soit créée, le vaisseau spatial doit avoir pris au minimum deux, mais de préférence trois, photographies individuelles d’un sujet donné, chacune étant exposée à travers un filtre différent…. Idéalement, ces filtres sont rouges, verts et bleus, auquel cas une image couleur composite peut généralement être créée sans trop de problèmes…. Si une photo filtrée rouge et bleue est disponible mais pas de vert, par exemple, une image verte synthétique peut être créée en mélangeant les deux autres couleurs.

Uranus et ses anneaux

Uranus et ses anneaux. Photographie composite en mosaïque. Voyageur, 24 janvier 1986.

Certaines couleurs sont assez frappantes. La lune de Jupiter, Io, est d’un jaune brillant, sur l’une des photographies de Benson (montrée en haut). Pour moi, cela ressemble à une boule de bowling brillante, tandis que pour Benson, cela rappelle le bord jaune du Morning Glory Pool dans le parc national de Yellowstone. «C’est du soufre», dit-il. Ensuite, il y a le portrait très moderniste d’Uranus (ci-dessus) et de ses anneaux d’un superbe bleu œuf de rouge-gorge, assemblé à partir d’images brutes prises par le vaisseau spatial Voyager alors qu’il survolait la planète le 24 janvier 1986. La rotation d’Uranus L’axe est à peu près parallèle au plan du système solaire, ce qui rend ses anneaux verticaux dans cette vue. « Je pense que c’est à peu près aussi proche de ce que l’œil humain verrait qu’il est possible de produire à partir des données existantes », explique Benson.

Les vues prennent un certain temps à digérer. Lors d’une récente avant-première de l’exposition AAAS, j’ai vu les spectateurs s’approcher des photographies, s’orienter avec leurs sujets et essayer de donner un sens aux ombres, stries et rainures qu’ils voyaient. Comme TEMPS a rapporté sur son blog LightBox : « Les visions de Benson exigent plus qu’un simple regard ; plus on passe de temps avec ses vastes paysages, compte tenu de leur échelle et de leur portée, plus ils facilitent un état de méditation.

Méditez sur ces sélections de Chute de la planèteexposée à la galerie d’art AAAS jusqu’au 28 juin 2013.

Saturne avec Mimas

Saturne avec Mimas. Mimas, l’une des lunes de Saturne, vue sur les ombres projetées par les anneaux de la planète sur son hémisphère nord. Cassini, 7 novembre 2004.

Saturne, Mimas et Téthys

Saturne, Mimas et Téthys. Photographie composite en mosaïque. Cassini, 16 juillet 2005.

Soleil sur le Pacifique

Soleil sur le Pacifique. La vue vue depuis la Station spatiale internationale à une altitude de 235 milles. Équipage de l’ISS 007, 21 juillet 2003.

Transit d'Io

Transit d’Io. La lune volcanique passe devant Jupiter. Photographie composite en mosaïque. Cassini, 1er janvier 2001.

Éclipse de Soleil par la Terre

Éclipse de Soleil par la Terre. Exposition aux ultraviolets, Observatoire de la dynamique solaire, 2 avril 2011.

Surface de la Lune Europe de Jupiter.  Galilée, 27 juin 1996.

Surface de la Lune Europe de Jupiter. Galilée, 27 juin 1996.

Croissant Neptune et son plus gros satellite

Croissant Neptune et son plus gros satellite, Triton. Photographie composite en mosaïque. Voyager 2, 31 août 1989.

Encelade se déverse dans l'espace

Encelade se déverse dans l’espace. La lune de Saturne, Encelade, projette de l’eau dans l’espace depuis sa région polaire sud. Photographie composite en mosaïque. Cassini, 25 décembre 2009.

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