Dans le Connecticut rural, une crèche vieille de 300 ans est ramenée à la vie grâce au Metropolitan Museum of Art

Le long d’un tronçon de route sinueuse et pittoresque, la sortie vers l’une des œuvres d’art les plus exquises du pays n’est indiquée que par un petit panneau « Pax Crèche ». Mais chaque année, des milliers de personnes se dirigent vers une crèche fabriquée à la main vieille de 300 ans et exposée dans une grange en bois blanc sur le terrain d’un monastère. Œuvre précieuse de l’abbaye de Regina Laudis, demeure des religieuses bénédictines cloîtrées, la crèche est idéalement située à Bethléem, une petite ville de l’ouest du Connecticut. Après une restauration de trois ans par le Metropolitan Museum of Art, les figures baroques lilliputiennes reviennent ce mois-ci dans la crèche rénovée.

Surnommées crèches « Rembrandt ou Rubens » par le designer en chef du Met Jeff Daly, les 68 pièces ont été sculptées, moulées et peintes par des artistes de Naples, en Italie, et offertes au roi de Sardaigne en 1720 comme cadeau de couronnement.

Les personnages, 68 au total, ne mesurent que 5 à 16 pouces mais créent un tableau majestueux avec une Marie sereine aux joues roses en soie rose comme figure centrale. Elle représente l’enfant Jésus alors que les Trois Rois, portant de minuscules turbans et des soies colorées avec des broderies dorées, présentent leurs cadeaux tandis que les paysans et les nobles observent le drame, leurs visages en terre cuite témoignant de la surprise et de la crainte.

La restauration de la crèche était un processus unique, selon le restaurateur du Met, Won Ng. Malgré les infestations d’insectes et des siècles de crasse, les figurines étaient « intactes, n’ayant jamais été restaurées ni exposées à d’anciennes techniques de conservation ». Ng a préservé l’authenticité de l’œuvre d’art en prenant d’abord des photographies de chaque pièce afin de créer un enregistrement de la conservation de qualité muséale. Ensuite, les personnages, chacun constitué de paquets de lin enveloppés dans des armatures métalliques, ont été minutieusement nettoyés et réparés. Ng a utilisé des brosses délicates et des solutions douces, certaines aussi basiques que de l’eau distillée, pour éliminer des siècles de poussière et de saleté. À quelques occasions, les mains et les pieds en bois d’une poupée ont dû être reconstruits ou remplacés. Avec de puissantes loupes, des aiguilles fines et du fil teint pour correspondre au tissu, Ng raccommodait et renforçait également les costumes des personnages. Il a fallu plusieurs heures à quelques jours pour restaurer complètement chaque chiffre, mais Ng considère que chaque minute en vaut la peine. « Mon impression durable est celle de l’ingéniosité artistique et du savoir-faire de la crèche. Nous avons bien réussi avec la collection.

Réinstallée dans la grange, la crèche prend place dans une vitrine climatisée encastrée dans le mur de la grange. Les murs de la vitrine sont décorés d’une fresque murale représentant l’horizon de Naples, avec à l’horizon la silhouette incomparable du Vésuve. Ng a monté les figurines restaurées dans un cadre rustique de village italien, mesurant 15 pieds sur 10, faites d’écorce de liège peinte, de mousse et de papier mâché sur des structures de support en bois. Il a été construit en treize sections qui s’emboîtent comme un puzzle. Les artisans de la crèche d’origine avaient conçu et stylisé le cadre construit à l’échelle pour ressembler à leur propre Naples du XVIIIe siècle, un paysage vallonné de buissons et d’arbres broussailleux parsemé de groupes de maisons aux toits de chaume. Les personnages de la crèche représentent tous les horizons et sont disséminés dans le panorama.

S’arrêtant dans ses fonctions, un allumeur de lampe au visage rougeaud et vêtu de simple tissu fait maison s’arrête pour faire la fête avec ses camarades dans les rues du village. Les citadines dans leurs friperies se rassemblent pour bavarder. Une paysanne en jupe usée rentre du marché chez elle. Au centre de la scène se trouve la Sainte Famille. Mais au lieu de marquer la Nativité avec une crèche, les artistes ont placé le trio sous les ruines d’une colonne corinthienne, un lien visuel avec le lieu le plus ancien et le plus sacré d’Italie : Rome.

La crèche fut offerte à l’abbaye en 1949 par Loretta Hines Howard, peintre et collectionneuse new-yorkaise, qui l’avait achetée lors d’un voyage en Italie. Elle l’a donné au monastère en mémoire de son défunt mari.

L’abbaye de Regina Laudis, un complexe de fermes basses, de cottages et même d’une ancienne usine de laiton située derrière de hauts murs d’enceinte, a été fondée en 1948 et se trouve sur une ferme de 400 acres avec des vergers, des ruchers et du bétail, tous entretenus par 38 religieuses résidentes. Cinq fois par jour, la chorale de l’abbaye chante des chants grégoriens. Parfois, les visiteurs s’arrêtent pour écouter de la musique latine ancienne, mais la plupart viennent contempler la miniature d’un miracle de classe mondiale.

Lorsque l’abbaye reçut pour la première fois la crèche, ils n’avaient nulle part où l’exposer. Un citadin local, qui pensait qu’il serait approprié qu’une crèche du XVIIIe siècle soit installée dans l’équivalent d’une crèche du XVIIIe siècle, fit déplacer une grange en planches blanches de sa propriété sur trois kilomètres vers un terrain situé à l’extérieur de l’enceinte de l’abbaye, où la crèche est restée exposée pendant plus de 50 ans.

La philanthrope new-yorkaise Loretta Hines Howard (1904-1982) était une fervente collectionneuse de crèches. Après un voyage en Italie dans les années 1940, elle revient en Amérique avec une crèche artisanale du XVIIIe siècle qu’elle offre à l’abbaye en 1949. Quelques années plus tard, Howard offre au Metropolitan Museum of Art de New York une crèche similaire, qui est exposé chaque saison de Noël dans la célèbre exposition Angel Tree du musée.

Le film Come to the Stable a illuminé les écrans de celluloïd en 1949. Avec Loretta Young, le film est basé sur la fondation de l’abbaye de Regina Laudis à Bethléem, dans le Connecticut, par deux religieuses françaises qui ont quitté Paris après la Seconde Guerre mondiale pour en organiser une. des premières communautés bénédictines de religieuses aux États-Unis. Près de 60 ans plus tard, l’abbaye est connue pour son chœur de femmes qui chante des chants grégoriens et sa crèche italienne de renommée mondiale.

En 2005, lorsque l’abbaye décide de restaurer la crèche, la grange en planches blanches où elle était abritée est simultanément restaurée. La structure a été dotée d’un toit et de murs renforcés, d’un système de sécurité, d’un éclairage à fibre optique et d’un environnement à température contrôlée. Une nouvelle vitre encastrée dans le mur de la grange, derrière laquelle se trouve la crèche, a également été remplacée.

Le conservateur du Metropolitan Museum of Art, Won Ng, a consacré une grande partie des trois années de restauration de la crèche à réparer les personnages détériorés et leurs costumes. En renforçant les corps des personnages, Ng a découvert que les créateurs de la crèche avaient rembourré les figurines pour leur donner une forme plus réaliste. Les artisans utilisaient tout ce qu’ils avaient sous la main, y compris des fragments de partitions et des recueils de cantiques encore lisibles aujourd’hui.

La première crèche remonte à 1223 lorsque saint François d’Assise créa la première crèche pour célébrer Noël. Depuis lors, le centre mondial de la crèche est Naples, en Italie, d’où est originaire la crèche de l’abbaye. Les rues de la ville sont bordées de magasins d’antiquités spécialisés dans les crèches haut de gamme, et les figurines de crèches coûtent souvent 250 000 $ ou plus, selon Jeff Daly, designer en chef du Met.

Les 68 figurines de la crèche abbatiale ont été sculptées et peintes à la main. Les visages et le langage corporel réfléchis des personnages – alors qu’ils expriment leur étonnement et leur étonnement face au miracle qui se produit autour d’eux – ainsi que la grande variété des représentations, des paysans vêtus de vêtements simples et fonctionnels aux élégantes femmes nobles vêtues de riches soies, font de la crèche de l’abbaye l’une des meilleures du pays, selon Daly.

La crèche de l’abbaye n’a jamais été restaurée ni exposée à des techniques de conservation avant 2005, explique le conservateur Won Ng. C’est une rareté dans le monde de l’art. Les collectionneurs bien intentionnés engagent souvent des restaurateurs pour restaurer les œuvres, ce qui entraîne généralement la perte ou la destruction des matériaux originaux. Pour s’assurer que cela n’arrive pas à la crèche de l’abbaye, Ng a documenté et archivé tout ce qui a été remplacé au cours de la restauration.

La robe de la Madone était l’un des costumes les plus endommagés par le mauvais éclairage de la grange, qui faisait passer la couleur de sa robe du rose au blanc. La solution du restaurateur n’a pas été de jeter la robe originale, mais plutôt de l’inverser, de sorte que le dos de la robe soit désormais son devant.

Travaillant en miniature, les artisans de la crèche ont peint des détails réalistes – cheveux, sourcils et joues roses – avec un seul cheveu enduit de peinture. Les ongles, les dents, les paupières et même les spires d’une oreille ont tous été sculptés de manière naturaliste, bien que chacun ne mesure qu’une fraction de pouce. Chaque poupée possède des accessoires uniques, allant des bijoux en perles aux costumes ornés de broderies en soie, en passant par les boutons, les rubans pour les cheveux et les vêtements pour le cou.

La scène du village de la crèche ne s’étend que sur 15 x 10 pieds. Pour obtenir une impression de perspective dans le petit décor, les artisans ont créé des figures plus grandes pour le premier plan de la scène et des figures plus petites qui étaient censées se trouver au loin. Cela a permis aux artistes de créer une impression de profondeur dans un espace relativement peu profond. La taille était également utilisée pour indiquer l’importance de chaque figure, les figures les plus grandes occupant les rôles principaux dans le tableau.

En réalité, la crèche abbatiale n’est pas une crèche mais une scène de l’Epiphanie, lorsque les mages arrivent pour rendre hommage à Jésus. Somptueusement vêtues de soieries et de turbans incrustés de bijoux, les figures exotiques des Trois Rois et de leur entourage se démarquent parmi les citadins simplement vêtus qui observent leur arrivée.

Chœur de femmes de l’abbaye de Regina Laudis chantant des chants grégoriens.

L’abbaye de Regina Laudis à Bethléem, Connecticut.

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